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Wonderswan
1999 - 2003
La réponse de Bandai à la GameBoy de Nintendo. Malheureusement, sa durée de vie sera courte malgré de nombreux atouts, et on en parle encore avec tendresse.
Par LVD (15 septembre 2014)

linstar de la PC-FX de NEC, voici une console qui na jamais franchi les frontires nippones. De ce fait mal connue, cest une machine pourtant loin dtre dnue dintrt, et qui en plus est la seule dans le domaine des portables avoir un tant soit peu fait (un petit peu) peur Nintendo. Malheureusement, son destin ne sera pas des plus glorieux, pour un certain nombre de raisons que nous allons voquer.

BANDAI ? AE...

La machine fut fabrique et distribue par Bandai. Ca commence mal. Ce nest pas leur premire tentative dans le monde des consoles, vu quon leur devait dj le RX-78 (en hommage Gundam, le modle du robot principal tant justement nomm RX-78) mi-chemin entre la console et le micro-ordinateur en 1983, la Playdia en 1994, et la Pippin @ en 1996 (en collaboration avec Apple). chaque fois, ce furent des fours monumentaux dont la ludothque variait entre 20 et 30 titres, essentiellement des jeux vaguement interactifs estampills Gundam, DragonBallZ, Ultraman, ou Sailormoon, et quelques softs ducatifs...

Bref, la Wonderswan ne partait pas sous les meilleurs auspices. Dautant plus quelle comptait clairement concurrencer Nintendo et sa Game Boy ! Pourtant, cette fois, Bandai semble avoir vraiment voulu se donner les moyens de se faire une place.

Le RX-78 et la Playdia.

Un heureux concours de circonstances va leur permettre de donner le jour au projet. En 1995, Nintendo lance sur le march le Virtual Boy, qui restera un de leurs plus cuisants checs, peine 150 000 exemplaires vendus dans lArchipel (le 64DD fera pire... Dix fois moins !!). Ce dernier tait pourtant luvre du gnial Gunpei Yokoi, pre des Game & Watch puis plus tard de la Game Boy. Mais personne nest parfait, les gnies aussi peuvent parfois se tromper. Yokoi se voit plus ou moins oblig de quitter la firme de Kyoto suite ce fiasco. Il fonde alors sa propre socit, Koto. Cest ce moment que dbarque Bandai. Malgr lchec du Virtual Boy, Yokoi nen demeure pas moins un homme trs respect, et Bandai dcide alors de faire appel lui pour les aider afin de mettre au point leur future console portable, la Wonderswan.

Apres une telle annonce, Nintendo ne se sent pas des plus laise. Alors quils navaient jamais considr leurs concurrents comme des rivaux un tant soit peu srieux (que ce soit la Game Gear de Sega, ou la Neo Geo Pocket de SNK, ne parlons mme pas de la Lynx ni de la PC-Engine GT...), cette fois les donnes sont diffrentes. Yokoi est notamment le crateur de la Game Boy. Qui sait sil ne peut pas reproduire un tel exploit ? Le rsultat, ce sera la sortie un peu prcipite de la Game Boy Light et peu aprs de la Game Boy Color, pour pouvoir faire patienter en attendant la Game Boy Advance.

Gunpei Yokoi.

MI-CHEMIN ENTRE LA GAME BOY ET LA SUPER FAMICOM ?

La premire originalit de la Wonderswan rside dans son design, il est en effet possible de la tenir lhorizontale ou la verticale. Cette deuxime position nest parfois utilise que pour certains niveaux de certains jeux (je pense notamment un niveau en hauteur de Rockman & Forte), voire pas du tout. La croix de direction est en fait constitue de 4 touches lgrement spares, ce qui peut poser problme pour les jeux o il faut utiliser des diagonales. Petite, lgre, compacte, elle est monochrome et affiche 8 niveaux de gris sur 16 disponibles, pour un cran hlas non retro-clair. Le son est en stro sur 4 voies (il ny a pas de prise casque spcifique, mais via un adaptateur on peut en mettre un), et elle bnfice dune excellente autonomie (environ 30 heures avec une seule pile), sachant quen plus un indicateur vous avertit quand il ne reste plus beaucoup dnergie. Son CPU est un 16 bits cadenc 3.072 Mhz et bnficie de 128 Mb de RAM (8 Ko pour la Game Boy !). Bref, on se trouve techniquement plus ou moins en face dune Super Famicom portable et en noir et blanc... Et graphiquement, cest bien limpression que donnent un certain nombre de jeux.

Petite originalit, il est possible dinscrire son nom, sa date de naissance, et son groupe sanguin dans la mmoire de la console, ce qui peut tre rutilis dans certains softs.

La Wonderswan sort finalement le 4 Mars 1999 ; son prix est trs raisonnable : 4800 yen (dans les 35 euros), et l'est dautant plus compar celui de la Neo Geo Pocket sortie 6 mois plus tt (7800 yen) et celui de la Game Boy Color, elle aussi datant de quelques mois (8900 yen). Nul doute que si elle avait t mise en vente ne serait-ce quun an auparavant, elle aurait nettement mieux march. Seulement voil, Mars 99 pour une machine monochrome, alors que la Game Boy Color est dj disponible sur le march, et que la Neo Geo Pocket Color vient juste de sortir, cela fait un peu piti... La Wonderswan finit finalement par scouler un peu plus dun million dexemplaires (soit le double de la Neo Geo Pocket ; ne soyons pas inhumain et ne comparons pas avec la Game Boy...)

EN COULEURS, CEST MIEUX

Qu cela ne tienne ! Bandai va alors travailler darrache-pied au modle suivant, nomm de manire particulirement originale et au bout dun brainstorming intense, Wonderswan Color (apparemment, son nom de code tait Wonderswan 2...). Cette dernire peut dsormais afficher 241 couleurs sur un panel de 4096. La console est environ de mme taille, mais lcran est un peu plus grand, et toujours non retro-clair. Celui-ci se rapproche davantage de lcran dune Game Gear que dune Game Boy Color, savoir que le dfilement du scrolling sur les jeux daction nest pas toujours des plus vidents suivre, et il a aussi tendance tre un peu trop sombre. La dure de vie de la pile passe 20 heures, ce qui reste raisonnable si on garde de vue quon est dsormais en couleurs. La Wonderswan Color est bien sr compatible avec sa petite sur (les jeux saffichant videmment en monochrome).

Cette fois encore, Bandai sort sa machine aprs SNK (la Neo Geo Pocket Color est mise en vente en Mars 99), en Dcembre 2000 pour tre exact, au prix toujours attractif de 6800 yen. Par chance, Nintendo nest pas encore entr dans la course, la Game Boy Advance tant annonce pour Mars de lanne suivante. Cest donc durant les ftes de fin danne que Bandai va devoir faire ses preuves. Et ils frappent un grand coup avec le remake du premier Final Fantasy !! Que Square dveloppe sur la console est une preuve que lditeur croit en cette console, et une aubaine pour Bandai, Square ayant toujours fait vendre les consoles sur lesquelles ils dveloppaient. Bien sr, il ne sagit pas dun nouvel pisode mais dun simple remake, mais cest dj a de pris, le 1er pisode de la saga nayant encore jamais t adapt ce moment-l (les versions Playstation et Game Boy Advance viendront plus tard). Il sagit dailleurs du soft le plus vendu sur la Wonderswan, il y aura mme une version collector en bundle avec la console. Square continue sur sa lance et adapte Final Fantasy 2 en Mai 2001 (l aussi, un bundle existe), et le 4 en Mars 2002.

Square ou pas, la Game Boy Advance ne pardonnera pas. La nouvelle portable de Nintendo crase tout sur son passage...

Final Fantasy 1 et le pack collector.

LE CHANT DU CYGNE (Swan = Cygne en anglais...)

Dans une ultime tentative plus ou moins dsespre, Bandai propose alors une nouvelle version, nomme Wonderswan Crystal. La seule vraie diffrence rside dans son cran, de meilleure qualit mais moins bon que celui de la GBA, ce qui aura une incidence sur la dure de vie des piles (on passe 15 heures). Elle sort en Juillet 2002, 7800 yen, mais rien ne la sauvera. Nous avons vu que Final Fantasy 4 tait sorti peu avant, le 3 et mme un remake de Seiken Densetsu 2 (Secret of Mana) taient prvus mais nont jamais vu le jour... Il tait trop tard. Les derniers titres sortent en 2003 (si on excepte deux jeux un peu part en 2004).

Au final, Bandai aura coul 3,500 000 millions de Wonderswan, tous modles confondus. On compte de trs nombreux coloris diffrents, des ditions collector, et quelques accessoires assez... tranges, comme par exemple :

-Mama Mitte : pour les femmes enceintes, la console donne des informations sur ltat de sant de la mre et du bb, et sert aussi de pse-personne ;
-Wonder Borg : un robot genre Aibo (en moins perfectionn), dirigeable avec la console ;
-Wondergate : reli un tlphone portable, on avait accs des mini-jeux, on pouvait aussi uploader ses scores ;
-Wonderwich : pour sinitier au langage C.

Le Mama Mitte et le Wonder Borg.

LES JEUX

Cest bien beau tout a, mais ce qui fait une console, ce sont ses jeux. Si la Wonderswan na pas march (enfin, moins quelle aurait pu), cest aussi par l quil faut en chercher la raison. La ludothque compte dans les 200 softs, sachant que les cinq meilleures ventes furent : Final Fantasy 1 et 2,Chocobo no Fushigi Dungeon, Gunpey, et Super Robot Taisen Compact. Soit trois remakes, un puzzle game, et un pisode dune saga qui a svi sur la plupart des supports possibles (mme si cest un opus exclusif la machine).

En fait, la Wonderswan est une console :

1/de remakes/portages de titres de qualit, mais dj dispos sur dautres machines, comme les Final Fantasy, Puyo Puyo, Space Invaders, Makaimura, Clock Tower, Golden Axe, Lode Runner, Romancing Saga, Pocket Fighter (anecdote sur ce dernier ; dans lanime Street Fighter Zero, un moment, on voit Sakura jouer ce titre sur Wonderswan !)
2/de jeux licence, Bandai oblige. Les softs estampills One Piece, Hunter x Hunter, Digimon, Conan, Gundam se comptent la pelle (mais aussi du Kinnikuman, du Slam Dunk, du Inuyasha... et aussi un Dragon Ball et un Saint Seiya, qui sont dailleurs EN PLUS des remakes dpisodes Famicom !)

Saint Seiya et Dragon Ball... Les remake sont plutt russis.
Deux des rares jeux de Capcom sur la console : Makaimura et Pocket Fighter.

Si son catalogue est assez vari, une fois quon a mis de ct les jeux licence (qui gnralement nintresseront vraiment que les fans de lanime en question) et les portages (notons quun jeu WS sest mme vu offrir un remake sur Color... Rentabilisation maximum) eh bien... il ne reste plus grand-chose se mettre sous la dent. En se limitant aux jeux uniques la console, je ne vois gure que :

-Rockman & Forte : qui nest PAS ladaptation du jeu ponyme sur SFC mais un opus propre la Wonderswan. On lui reproche souvent sa difficult ;
-Guilty Gear Petit 1 et 2 : avec les persos en version SD ;
-Super Robot Taisen Compact 3 : un cast original et une ambiance trs heroic-fantasy en font un pisode part dans la srie ;
-Judgement Silversword : shootem up programm par un amateur (et avant-dernier titre sorti sur la console), mais dune grande qualit ;
-Dicing Knight: Action-RPG assez proche de Zelda, qui lui est bien le dernier jeu sorti, et AUSSI un jeu amateur.

Notons que les 3 derniers de cette liste ont une cote assez effarante aujourdhui...

Rockman & Forte.
Super Robot Taisen Compact 3.
Dicing Knight (le seul jeu du genre sur la machine ?)
Guilty Gear Petit.
Judgement Silversword.

Bref, la Wonderswan est loin dtre une console rate, mais elle pche terriblement par son manque, non pas de bons jeux (il y en a pas mal finalement), mais de jeux qui lui sont exclusifs. Son timing de sortie lui a galement t assez dfavorable, il aurait directement fallu commencer par la Color. Mme dans ce cas, il ne fait aucun doute que Nintendo aurait remport la partie, mais la victoire aurait srement t moins crasante. Le dcs prmatur de Gunpei Yokoi (en 1997) a pu aussi jouer un rle, qui sait si ce dernier naurait pas trouv une nouvelle ide de gnie pour pouvoir sauver la console ?

Terminons avec une anecdote : pourquoi le nom de Wonderswan ? Et bien limage dun cygne qui donne une impression de grce la surface, mais dont les pattes sagitent frntiquement sous leau, la console se voulait proposer une image dobjet classe mais qui en avait sous le capot...

LVD
(15 septembre 2014)
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